[RetroComputers] Commodore 128 turns 35!


Hello everybody,

1985, more than being my birth year, is the year in which the Commodore 128 was officially put on shelves, having been released in January of that year.

Born as a successor for the C64 (t was released 3 years after), it was the last 8-bit computer for the company and it was immediately hard to market, caught in the middle between the great success of the “breadbin” and the upcoming 16 bit Amiga.

The project of the C128 originates from that of the D128, developed by Herd and based on MOS 6509 chip. During the development the project was almost completely canned because it needed to be “in line” with that of C64, at least hardware-wise and based on a new graphic chip, the VIC-II heir of MOS 8563. The project got a further twist since at Commodore they wanted a mandatory backward compatibility with the C64 and that’s the reason why Herd had to use the 8502 chip, developed after the 6520 and that was created mainly for business PCs. The support for sprites and colors was implemented using the VIC-II chip, the second “brain” of the computer. Working on the two chips became very problematic, both for overheating problems and for graphical issues with unwanted artifacts that completely deleted part or the text. Almost of the end of development a third chip was implemented, the Z80, to give the PC backward compatibility with business software written in CP/M.

The three chips allowed the computer to be used in three different modes: the native 128 that supported 40 or 80 columns text and Commodore BASIC 7.0 with a set of new instructions to manage sound and graphics, 64 mode for the (almost) total compatibility with the C64 library and with Commodore BASIC 2.0 and CP/M mode, driven by the Z80 processor, for business users. The problem with the C128 was that none of the three chips was enough to do its task: as a PC was overwhelmed by Macintosh and IBM compatibles and for business users, the CP/M language was becoming obsolete and the computers were staring to use MS-DOS.

The peripherals of the C64 were all compatible with the C128 but for this PC were developed two new disk units, one single and one double sided (1570 and 1571) and REU memory expansions.

The C128 had a stunted life for a couple of years until it was substantially ignored by the market until the definitive discontinuation in 1989, after slightly less than 7 millions units sold. Its legacy still lived in the latter incarnation of the C64, the C64C that used the same chassis.

 

Ciao a tutti,

Il 1985, oltre che essere la mia data di nascita è l’anno in cui fece la sua comparsa sugli scaffali il Commodore 128, rilasciato appunto nel Gennaio ’85.

Nato come successore nel C64 (fu rilasciato 3 anni dopo), fu l’ultimo computer a 8-bit rilasciato dall’azienda, ma da subito “piazzarlo” fu problematico, perchè stretto nella morsa dell’enorme successo del “biscottone” e dell’incombente Amiga a 16 bit.

Il progetto del C128 nasce da quello del D128, sviluppato da Herd sul chip MOS 6509. In corso d’opera il progetto fu stravolto per essere più in linea con l’hardware del C64 e basata su un nuovo chip grafico, erede del MOS 8563 e chiamato anche VIC-II. Ciononostante il progetto subì un ulteriore deviazione in quanto la dirigenza esigeva la retrocompatibilità con il C64, motivo per cui Herd fu costretto e ricorrere al chip 8502 erede del 6520, progettato essenzialmente per un computer di tipo business. Il supporto per colori e sprite dovette essere implementato aggiungendo il chip VIC-II, il secondo “cervello” del computer. Lavorare sui due chip fu molto problematico, sia per problemi di surriscaldamento, sia per problemi grafici, con artifici che facevano scomparire intere righe ti testo. Quasi alla fine dello sviluppo fu implementato un terzo chip, lo Z80 per fornire compatibilità con software in CP/M per usoi professionale.

I tre chip permettevano al computer di funzionare in tre differenti modalità: la nativa 128 che supportava 80 o 40 colonne di testo e il Commodore BASIC 7.0 con un set di istruzioni aggiuntive per sonoro e grafica, la modalità 64 per la compatibilità (quasi) totale con il C64 e sistema operativo Commodore BASIC 2.0 e la modalità CP/M per uso professionale grazie allo Z80. Il problema del C128 fu che nessuno dei chip che lo governava era abbastanza per il relativo compito: come PC fu soppiantato dal Macintosh e dagli IBM compatibili, mentre a livello professionale il CP/M era in fase di dismissione sostituito dall’MS-DOS.

Le periferiche del C64 erano tutte compatibili con il C128 ma per quest’ultimo furono comunque sviluppate due nuove unità disco, a singola e doppia faccia (1570 e 1571) e le espansioni di memoria REU.

Il C128 visse stentatamente un paio di anni finchè finì sostanzialmente ignorato dal mercato fino alla definitiva dismissione del 1989, dopo poco meno di 7 milioni di unità vendute. Il suo lascito è rappresentato dallo chassis che venne in seguito utilizzato per gli ultimi modelli (il C64C).

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