[RetroConsole] 25 years of Sega Saturn!


There’s something magically nostalgic in the end of Sega as a hardware developer, something that only who owned a Saturn and even more a Dreamcast can understand. The decline of Sega began actually with the Saturn itself, a console surely not fo forget and with a range of software that the nostalgics find still enjoyable today. And today is the day to celebrate this unlucky console, released in Japan for the first time (almost) today 25 years ago, on November 22nd, 1994, after the official presentation of the month before (October 22nd).


C’è qualcosa di magicamente nostalgico nella fine della Sega come produttrice di hardware, qualcosa che solo coloro che hanno avuto un Saturn e, soprattutto un Dreamcast possono capire. La parabola discendente della Sega prese avvio proprio dal Sega Saturn, una console tutt’altro che da dimenticare e con un bagaglio di software che i nostalgici, appunto, trovano ancora di livello. E oggi è il giorno per celebrare questa sfortunata console, rilasciata in Giappone per la prima volta (quasi) oggi 25 anni fa, il 22 Novembre 1994 dopo la presentazione ufficiale del mese precedente (22 Ottobre).

The story in a nutshell

The Saturn is the result of a double necessity at Sega: on a side a new console was necessary after the Mega Drive that, although it had never touched the sales records of Nintendo, proved to be a successful console but started to become quite old, having been released in 1988 and it was “vulnerable” in the light of the advent of a new generation of consoles (Nintendo 64 and PlayStation). On the other side the videogames world was starting to “break” the third dimension: already on the MegaDrive but mainly on the SNES, early examples of pseudo-3D or full-3D games were made (as in Starfox) and the new consoles had to deal with this innovations; moreover, Sega in the early 90s had a great success with its 3D arcade games, developed after the release of the Model 1 board and they were looking for a way to replicate this success also on an optical home console with, a technology that was becoming cheaper and the de facto standard.

The development of the console started in 1993 with the joint venture between Sega and Hitachi for the production of the SuperH RISC engine, the CPU that should have driven the console, only to latter become a coprocessor when they realized that it wasn’t enought to generate a full-3D world. In the early 1994 Sega, caught between the release of Atari Jaguar and the rise of the 32 bit technology, released an add-on for the Mega Drive, the 32X that should have been the way to avoid being left out in the new market that was debuting: however rumors of the release of the Saturn at the end of the year were already running and the public preferred to wait a couple of months instead of buying the 32X with the result that this peripheral bombed.

The console officially debuted on November 22nd, 1994 and in Japan earned an incredible early success with the first 200k units sold the first day and a similar number of Virtua Fighter copies sold in the early weeks. By the end of 1994 in Japan only 500k units were sold and they became 1 milliojn by June 1995.

Il Saturn è il frutto di una doppia esigenza da parte di Sega: da un lato era necessaria una nuova console dopo il Mega Drive che, sebbene non avesse intaccato il primato di vendite d Nintendo, si dimostrò una console di successo ma iniziava ad avere un hardware datato (fu infatti rilasciato nel 1988) e “scoperto” alla luce dell’avvento di una nuova generazione di console (Nintendo 64 e PlayStation). Dall’altro lato, il mondo dei videogiochi stava “rompendo” la terza dimensione: già sul Mega Drive e soprattutto sullo SNES c’erano stati esempi, a volte riusciti di grafiche pseudo 3D o full-3D (è il caso di Starfox) e le nuove console dovevano fare i conti con queste innovazioni; inoltre Sega nei primi anni ’90 riscosse un ottimo successo con i suoi giochi arcade in 3D realizzati con il debutto del Model 1 e cercava il modo di replicarlo anche su una console casalinga a tecnologia ottica che stava diventando ormai accessibile e uno standard de facto.

Lo sviluppo della console iniziò nel 1993 con la joint venture tra Sega e Hitachi per la produzione del SuperH RISC Engine, la CPU che doveva governare la console, salvo poi diventare un “coprocessore” quando ci si accorse che qualla CPU da sola non poteva generare un pieno 3D. Ad inizio ’94 Sega, stretta dal debutto dell’Atari Jaguar e dall’inizio dell’era a 32 bit rilasciò un add-on per Mega Drive, il 32X che sarebbe dovuto servire per non restare tagliati fuori dl nuovo mercato che si stava aprendo: tuttavia i rumors dell’uscita a fine anno del nuovo Saturn si stavano già rincorrendo e il pubblico preferì aspettare qualche mese piuttosto che comprare il 32X con il risultato che la periferica fu un clamoroso flop.

La console debuttò ufficialmente il 22 Novembre 1994 e in Giappone riscosse un successo enorme con le prime 200mila unità “bruciate” in appena un giorno e un numero di copia di Virtua Fighter vendute pressochè uguale. Entro fine 1994 nel solo Giappone vennero venduti 500mila Saturn che divennero un milione entro Giugno 1995.

The heart

A total of 8 processors are present of the Saturn motherboard: the mains are two Hitachi SH-2 clocked @28,6MHz, then there’s a Motorola 68EC000 as a sound controller, a custom sound processor and two video display CPUs, the VDP1 and the VDP2. The hardware were surely impressed for its time but the sdifficulty to code for it was the main reason why it has never been fully exploited by the developers.

Un totale di 8 processori sono presenti sulla scheda madre del Saturn: i principali sono due Hitachi SH-2 clockati a 28.6MHz, quindi un Motorola 68EC000 come controller del suono, un altro processore custom per il suono e due CPU per il video, VDP1 e VDP2. L’hardware per i tempi era davvero impressionante ma la difficoltà di scrivere codice per esso non gli permise mai di essere sfruttato appieno dagli sviluppatori.

The hands

 

Il controller del Saturn a.k.a. Control Pad è una diretta evoluzione di quello del Mega Drive. I tasti azione A, B e C vengono raddoppiati inserendo i tasti X, Y e Z fornendo così un numero impressionante di controlli possibili (da considerare anche i due tasti dorsali) certamente utilizzabili al meglio nei giochi convertiti dal mercato arcade, specie i picchiaduro. L’unica differenza tra la versione giapponese e le altre sta nel colore (il giapponese è bianco); un controller dalle forme più moderne e meno rotonde venne distribuito in seguito e chi vi scrive lo trova uno dei controller più belli mai realizzati.

The Saturn controller a.k.a. Control Pad it’s a direct evolution of that of Mega Drive. The action buttons A, B and C were doubled and X, Y and Z were added giving an impressive number of possible controls (we need to consider also the two shoulder buttons), perfect to be used in games converted from the arcades and for the beat ’em ups. The only difference between the japanes version on the others lies in the color (the japanese is white); a different controller with a more modern shape and less round were latter distributed and the person who’s writing now, believes it’s one of the most beautiful controller ever developed.

The games

Only three games on Saturn did manage to break the limit of the million copies sold, Virtua Fighter 2 (1,93 millions), Sega Rally (1,16 millions) and Virtua Fighter (1,07 millions) ond only one of them, Virtua Fighter 2, the million of copies sold in a single localization (obviously the japanese version, the reference market for Saturn). Here are the best selling Saturn games accoring to VGChartz.com:

  1. Virtua Fighter 2 (1995) 1.93 millions
  2.  Sega Rally (1995) 1.16 millions
  3. Virtua Fighter (1994) 1.07 millions
  4. Virtua Cop (1995) 620k
  5. Fighters MEGAMiX (1996) 620k
  6. Puyo Puyo Sun (1997) 600k
  7. Daytona USA (1994) 550k
  8. Sakura Wars (1996) 550k
  9. Super Robot Wars F (1997) 550k
  10. Super Robot Wars F Special Edition (1998) 550k
Virtua Fighter 2

The Saturn housed also some flagships of other consoles but the sales of the ports for the Sega consoles were ridiculous: for example Resident Evil sold on PS1 more than 5 millions of copies but only 170k on Saturn and SimCity, one of the best selling games on PC sold only 280k copies. Even the Saturn-exclusive games had disheartening sales figures: NiGHTS Into Dreams, one of the best games on the console, sold a meagre 430k copies.

NiGHTS Into Dreams

Although the console was meant to be a competitor in the 3D market, there are some very nice 2D games on the Saturn, one above all Saturn Bomberman (1997) and the cartoonish Guardian Heroes (1996). Another success, almost with the same graphics was Street Fighter Zero, one of the many beat ’em ups housed on the console.

Saturn Bomberman

For sure Sega Rally was one of the finest racing simulations of the era, probably superior to all of the other games of the same genre even on other platforms; the perfect runner-up in this genre chart is surely Daytona USA based on the successful arcade game with the same name, while Wipeout 2097 stand in third place being one of the best futuristic racing games.

Sega Rally

Even though the console is widely remembered for its fighting games and for the Virtua series, there are some underrated games that deserve to be cited. One of them is The Legen of Oasis, a 2D RPG and a 2.5D shooter, Exhumed (a.k.a. Powerslave), a game visually very similar to Quake and released the same year in 1997. Other honorable mentions are the tube shooter Tempest 2000 (curiously one of the best games even on another ill fated console, the Jaguar).

Exhumed a.k.a. Powerslave

Solo tre giochi per Saturn riuscirono a superare il limite del milione di copie, Virtua Fighter 2 (1,93 milioni), Sega Rally (1,16 milioni) e Virtua Fighter (1,07 milioni) e solo uno di questi, Virtua Fighter 2, riuscì a rompere il muro del milione in una delle localizzazioni (ovviamente la versione giapponese, mercato di riferimento per il Saturn). Di seguito i giochi che vendettero di più per Saturn secondo VGChartz.com:

  1. Virtua Fighter 2 (1995) 1.93 milioni
  2.  Sega Rally (1995) 1.16 milioni
  3. Virtua Fighter (1994) 1.07 milioni
  4. Virtua Cop (1995) 620mila
  5. Fighters MEGAMiX (1996) 620mila
  6. Puyo Puyo Sun (1997) 600mila
  7. Daytona USA (1994) 550mila
  8. Sakura Wars (1996) 550mila
  9. Super Robot Wars F (1997) 550mila
  10. Super Robot Wars F Special Edition (1998) 550mila

Sul Saturn trovarono spazio anche porting di giochi che nacquero su console concorrenti ma le vendite di queste versioni furono a dir poco ridicole: per esempio Resident Evil vendette più di 5 milioni di copie su PS1 e appena 170mila su Saturn e SimCity, uno dei più venduti giochi su PC vendette 280mila copie. Anche per quanto riguarda i giochi esclusivi Saturn le cifre sono tutt’altro che entusiasmanti: NiGHTS, uno dei migliori giochi sulla console vendette la miseria di 430mila copie.

Resident Evil

Anche se la console doveva essere un competitor del mercato dei giochi in 3D, su Saturn si trovano alcuni ottimi giochi in 2D, uno su tutti Saturn Bomberman (1997) e il cartoonesco Guardian Heroes (1996). Un altro gran gioco, con grafica simile, è Street Fighter Zero, uno dei tanti picchiaduro presenti sulla console.

Guardian Heroes

Di sicuro Sega Rally fu una delle più raffinate simulazioni del proprio periodo, probabilmente superiore a tutti gli altri giochi dello stesso genere, anche considerando altre piattaforme, mentre al secondo posto trova ovviamente spazio Daytona USA, basato sull’omonimo gioco arcade di successo. Ai piedi del podio Wipeout 2097, uno dei migliori giochi di corse futuristiche.

Daytona USA

Anche se il Saturn è ricordato soprattutto per i picchiaduro e per la serie Virtua, ci sono alcune gemme nascoste che meritano di essere citate. Una di essere è The LEgend of Oasis, un RPG in 2D e lo shooter in 2.5D Exhumed (a.k.a. Powerslave), un gioco visivamente molto simile a Quake e rilasciato lo stesso anno, nel 1997. Un’altra menzione onorevole è per Tempest 2000, tube shooter che, curiosamente è anche uno dei migliori giochi di un’altra sfortunata console, il Jaguar.

Tempest 2000

The legacy

After the initial success of the console, the sales figures started to fall, not just for the competition with Nintendo 64, but for the predominance of the PlayStation.

In May 1995 Sega CEO Kalinske surprisingly stated that on the american market the console would be sold at 399$ bundled with Virtua Fighter, leaving the distributors taken back since they didn’t have enough time to market it, with the result that the sales were less than they predicted: moreover when Sony CES declared that the PlayStation would be sold for 299$, almost all of the marked turned its back to the Saturn. In October 1995 the console price dropped to 299$ and the new games, now distributed also by third parties, proved to be better than PlayStation ones, contributing to a momentary recovery in the sales during the Christmas season. A further drop in the PlayStation price in May 1996 to 199$, led Sega to match this price for the Saturn that was basically sold at a loss, due to the highest productions costs.

After only 4 years of lifespan and almost 9 millions of units sold, the console was discontinued to pave the way to the most unlucky among Sega consoles, the Dreamcast. Defeated in the console war and with its last bullet shot blanks (the Dreamcast was on shelves for just three years and sold almost as much as Saturn did), Sega raised white flag and remained alive only as a developer, even for its historical rival Nintendo.


Dopo l’iniziale successo della console le vendite si raffreddarono in fretta, non tanto per la concorrenza del Nintendo 64, quando per lo strapotere della PlayStation.

Nel Maggio 1995 il CEO di Sega Kalinske dichiarò a sorpresa che sul mercato americano la console sarebbe stata venduta a 399$ in bundle con Virtua Fighter, lasciando spiazzati i distributori che non ebbero tempo di promuoverla adeguatamente, con il risultato che le vendite non furono numerose quanto sperato: inoltre quando poco dopo il CEO di Sony rivelò che la PlayStation sarebbe stata in vendita a 299$ il mercato voltò quasi del tutto le spalle al Saturn. Nell’Ottobre del 1995 il prezzo della console fu tagliato a 299$ e i nuovi giochi, distribuiti anche da terze parti si rivelarono migliori di quelli per PlayStation, contribuendo ad un momentaneo recupero nella stagione natalizia. Un ribasso del prezzo della PlayStation a 199$ nel Maggio 1996 trascinò con sè un ulteriore taglio del prezzo del Saturn che veniva praticamente venduto in perdita per via del costo di produzione superiore a quello sella PlayStation stessa.

Dopo soli 4 anni di vita e circa 9 milioni di unità vendute la console fu dismessa per lasciare spazio alla più sfortunata delle console Sega, il Dreamcast. Ormai sconfitta nella guerra delle console e con l’ultima cartuccia sparata quasi a salve (il Dreamcast fu sugli scaffali per appena tre anni e vendette circa quanto il Saturn), Sega alzò bandiera bianca e rimase in vita solo come sviluppatore di software, anche per la sua vecchia rivale Nintendo.

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One Comment Add yours

  1. Great post! Ah, I love the Saturn. Whereas the Playstation and N64 were ubiquitous amongst my friends growing up, I only had one friend who owned a Saturn. There’s a lot of things you can point to as factors in why the system failed to take off – being difficult to develop for, the lack of a new mainline Sonic game, the botched US launch – but the games stand up remarkably well against its competitors. Also although I’m a bit sad to see that NiGHTS isn’t on that top 10 list of best selling software, I love that Puyo Puyo Sun is on there – it’s an awesome game.

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