[RetroConsole] 30 years of Genesis, 30 years of Mega Drive


Sega has already announced its shiny new mini console, due to be released in September, so there’s no better time than today to celebrate the Mega Drive, released in North America, as Genesis 30 years ago today, August 14th, 1989.


Sega ha da tempo annunciato la sua nuova scintillante mini console che verrà rilasciata a settembre, quindi non c’è momento migliore di oggi per celebrare il Mega Drive, rilasciato in nord America come Genesis 30 anni fa oggi, il 14 Agosto, 1989.

The story in a nutshell

The story of Mega Drive/Genesis is the stroy of the geìreatest rivalry in the video games industry, that between Sega and Nintendo. Both of the companies already had on the market their own consoles: Nintendo with its NES contributed to reignite the video games market since then still prone after 1983 crash, while Sega, notoriously strong in the arcade marked (where Nintendo was a small thing) had the Master System, developed on the base of the Mark III that was having a lukewarm success (however superior in Europe than North America). The perception was that the 8-bit era was coming to an end and rumors said that Nintendo was at work on a 16-bit console. Sega, to avoit to be left out of the competition and outclassed by its historical rival, sped up and exploiting its position in the arcade market (that yelded the company not only money but also important hardware licenses) started to work at what internally was named MK-1601. Even though some were pushing to adopt the Sega System 16 already used in the cabinets, in the end Sega chose Motorola 68000 chip, with the Z80 thrown in for backwards compatibility with MAster Systems games. The announce of the new console came in 1988 on Beep! magazine as “Mark V”, but the name was later changed in Mega Drive and Genesis for the american market (where Mega Drive was already trademarked).

La storia del Mega Drive/Genesis è la storia della più celebre rivalità nell’industria dei videogiochi, quella tra Sega e Nintendo. Entrambe le aziende avevano già sul mercato due console: Nintendo con il suo NES aveva contribuito a riaccendere il mercato dei videogiochi, prima di allora ancora prostrato dopo la crisi del 1983, mentre Sega, storicamente molto forte nel mercato arcade (dove Nintendo era ben poca cosa) aveva il Master System, sviluppato sulla base del Mark III e che stava riscuotendo un successo abbastanza tiepido (e comunque superiore in Europa che in Nord America). La percezione era che l’epoca degli 8-bit stesse volgendo al termine e giravano voci che Nintendo fosse al lavoro su una console a 16-bit. Sega per non farsi trovare impreparata e sovrastata dalla rivale di sempre, accelerò i tempi e sfruttando la sua posizione nel mercato arcade (che fruttava alla compagnia non solo soldi ma anche importanti brevetti hardware) iniziò a lavorare a quella che internamente era chiamata MK-1601. Nonstante alcuni spingessero per l’utilizzo del Sega System 16, alla fine venne scelto il chip Motorola 68000 con lo Z80 inserito per la retrocompatibilità con i giochi del Master System. L’annuncio della nuova console venne dato nel 1988 sulla rivista Beep! come “Mark V”, ma il nome fu in seguito cambiato in Mega Drive e in Genesis per il mercato americano (dove il marchio Mega Drive era già stato brevettato)

The heart

As already saud, the core of the MEga Drive is Motorola 68000 chip, clocked @7,67 MHz (7,61 MHz for PAL format) already used in Macintosh, Amiga and Atari ST and that will be later used in Atari Jaguar, Neo Geo and in Sega Saturn ho handle the sound. The Z80 instead, old fashioned chip made by Zilog, was the heart of a miriad of home compuers of the 80s, like Commodore 128, Osborne 1, ZX80, ZX81, ZX Spectrum, Philips VG-8020 and the base for some arcade games like Pac-Man and Galaxian and consoles like ColecoVision, Game Gear, Game Boy and, of course, Sega Master System.

The Mega Drive has 2K of ROM and 64k or RAM (plus 8K from the Z80).

Come anticipato il cuore del Mega Drive è il chip Motorola 68000 clockato a 7,67 MHz (7,61 MHz per il formato PAL), utilizzato già da Macintosh, Amiga e Atari ST e che verrà in seguito utilizzato anche nell’Atari Jaguar, nel Neo Geo e nel Sega Saturn per gestire il suono. Lo Z80 invece, storico chip della Zilog è il cuore pulsante di una miriade di home computers degli anni ’80 come Commodore 128, Osborne 1, ZX80, ZX81, ZX Spectrum, Philips VG-8020 e alla base di alcuni giochi arcade come Pac-Man e Galaxian e di console come ColecoVision, Game Gear, Game Boy e, ovviamente, Sega Master System.

Il Mega Drive ha 2K di ROM e 64k di RAM (più gli 8K dello Z80).

The hands

The official Mega Drive Control Pad add a third action button, differently from the two of the Master System. It’s a controller that for those accustomed to NES pad or even SNES pad it’s a bit tough and surely from an hardware side is less resistant that the controllers of the competitors (it’s lighter and with more plastic).

Even the 6-buttons controller, released in 1993 had a good success, especially for beat ’em ups, but the controller that ties the Mega Drive with its arcade cousins is the arcade Power Stick with 6 buttons, heir of the Arcade Stick of the Master System and its version under steroids, the Mega Stick (no, it’s not a porno).

As always, Sega presented an evolution of its Light Gun, the Menacer, very similar to Nintendo Super Scope. Even some third parties contributed to the release of controllers for the Mega Drive, like Konami with its Justifier.

One little quirk: the controller port fo the Mega Drive is the same one of the atari 2600, so technically you can use Mega Drive controllers on the Atari 2600 and viceversa. I don’t know how would be to play Mortal Kombat with the Atari controller…

Il Control Pad ufficiale del Mega Drive aggiunge un terzo pulsante azione diversamente dai due del Master System. E’ un controller che per chi è avvezzo a quello del NES o anche dello SNES è un po’ ostico e che di sicuro a livello di resistenza è inferiore alla concorrenza, più leggero e plasticoso.

Ebbe discreto successo il controller a 6 pulsanti rilasciato nel 1993, ottimo soprattutto per i beat ’em up, ma il controller che lega maggiormente il Mega Drive ai suoi cugini arcade è l’Arcade Power Stick a 6 pulsanti, erede dell’Arcade Stick del Master System e la sua versione sotto sterodi, il Mega Stick (no, non è porno).

Come di consueto Sega presentò un’evoluzione della sua Light Gun, il Menacer, simile al Nintendo Super Scope. Anche alcune terze parti contribuirono al rilascio di controller per il Mega Drive, come Konami con il suo Justifier.

Una piccola curiostà: il controller port del Mega Drive è lo stesso dell’Atari 2600, quindi tecnicamente si può utilizzare il Controller Pad sull’Atari 2600 e viceversa. Non so come possa essere giocare Mortal Kombat con il controller dell’Atari comunque…

The eyes

The Mega Drive has a 64k VRAM and the video processor is a Yamaha YM7101, capable to generate up to 80 sprites on screen and up to 64 colors from a palette of 512.


Il Mega Drive ha una VRAM di 64k e il processore Video è lo Yamaha YM7101, capace di generare fino a 80 sprites a schermo e 64 colori simultaneo da una tavolozza di 512.

The games

The Mega Drive is house of the first Sonic game, the title that made Sega famous outside the arcade market and that represent the most fruitful IP for the company. Sega’s hedgehog was considered Nintendo’s Mario rival mascot and, at least in Europe, where sega always had a bigger weight in the console market then it had in the rest of the world, was a serious threat to Mario dominance. But Mega Drive didn’t meant only Sonic, of course. Even though the highest grossing Mega Drive Games were actually Sonic games (Sinic the Hedgehog, bundled with the console, Sonic 2 and Sonic 3), Segaìs console was house of some impressive arcade conversions and movie based games.

Sonic the Hedgehog

In this second category stand games such as Disney’s Aladdin, the highest grossing non-Sega game of the console, Jurassic Park, in the top ten of the most successful games on the Mega Drive and Mighty Morphin Power Rangers, based on the TV show that was really a thing back in the 90s (and a game I always wanted to have as a kid); there’s also to point out thet they were strong in conversions like Rambo, Batman, Terminator, Robocop, so the best action movies of the period, but also in games based on cartoons, like The Flintstones, Quackshot featuring Donald Duck and Hyperstone Heist based on Ninja Turtles.

The Flintstones

But Mega Drive, as said, meant also fine arcade conversions, like Street Fighter II: Special Champions Edition, but, most of all the Mortal Kombat series. Nintendo strict policy about violence in video games was exploted by sega when they first released the gory and super-censored Mortal Kombate, the beat ’em up that featured characters based on real actors footage and splatter sequences when it came to the famous fatalities. Nintendo tried to catch up releaseg a Mortal Kombat version, but being a censored one without blood and fatalities, the gamers opted in mass for Sega’s version: they were becomeing cooler than Nintendo (and even the commercials aired on the TV tried to define the owners of Mega Drive “cool” in comparison to NES owners).

Mortal Kombat

Those were the times when the  line “Sega does what Ninentdon’t” became famous.

Other famous and successful conversions were Altered Beast (not to be confused with the slow as snails Master System version),  Ghouls and Ghosts and Golden Axe. Since Nintendo’s policy in terms of games release (maximum 5 per company without the possibility to port them on other consoles) lest Sega shopt on games to be converted so they pushed hard on their own games. Their answer to The Legend of Zelda was Phantasy Star, begun on Master System that had on Mega Drive three sequels, they opposed Alex Kidd and Wonder Boy to Nintendo’s platformers. The pinnacle of their incursion in Nintendo territory was probably the release on Castlevania: The New Generation, a game that, if iyìt was release as a standalone title, would have surclassed every action platformer at the time (but unfortunately for Sega Konami’s title was already a milestone on the NES).

Altered Beast

There are at least 16 games with more than a million of copies sold:

  • Sonic the Hedgehog (15 millions)
  • Sonic the Hedgehog 2 (6 millions)
  • Disney’s Aladdin (4 millions)
  • Sonic the Hedgehog 3 and Sonic & Knuckles (4 millions)
  • NBA Jam (>1.93 millions)
  • Mortal Kombat II (>1.78 millions)
  • Street Fighter II′: Special Champion Edition (1.65 million)
  • Altered Beast (>1.4 millions)
  • Mortal Kombat 3 (1.02 millions)
  • Jurassic Park (>1 million)
  • Ms. Pac-Man (>1 million)
  • NFL ’98 (>1 million)
  • NFL Football ’94 (>1 million)
  • Sonic Spinball (>1 million)
  • X-Men (>1 million)
  • Mighty Morphin Power Rangers (1 million)

Il Mega Drive è la casa dove è nato il primo gioco di Sonic, che rese Sega famosa ovunque anche al di fuori del mercato arcade e che è tuttora la proprietà più fruttuosa dell’azienda. Il riccio Sonic era considerato la mascotte rivale di Mario della Nintendo e, almeno in Europa, dove Sega ha sempre avuto un appeal maggiore di quello che ha nel resto del mondo, è stato una seria minaccia al dominio di Mario. Ma Mega Drive non voleva dire solo Sonic, ovviamente. Anche se i giochi di maggior successo del Mega Drive furono, a conti fatti, giochi di Sonic (Sonic the Hedgehog, Sonic 2 e Sonic 3), la console Sega fu la culla di incredibili conversioni arcande e giochi tratti da film di successo.

Sonic the Hedgehog 2

In questa ultima categoria abbiamo giochi come Disney’s Aladdin, il gioco non-Sega di maggior successo per la console, Jurassic Park, nella top-10 dei giochi di maggior successo sul Mega Drive e Mighty Mrphin Power Rangers, basato sullo show dominante negli anni 90. (e un gioco che ho sempre desiderato da bambino); c’è anche da dire che Sega era forte anche nelle conversioni da film come Rambo, Batman, Terminator e Robocop, ovvero i migliori film d’azione della golden age del genere, ma anche su giochi basati su cartoni animati come The Flintstones, Quackshot starring Donald Duck a Hyperstone Heist basato sulle Tartarughe Ninja.

Hyperstone Heist

Ma il Mega Drive, come detto, era anche raffinate conversioni arcade, come Street Fighter II: Special Champions Edition, ma su tutti la serie Mortal Kombat. La restrittiva policy di Nintendo in relazione alla violenza nei videogiochi, fu sfruttata da Sega quando per primi distribuirono il sanguinoleto e super censurato Mortal Kombat, beat ’em up con personaggi basati su attori reali e sequenze al limite dello splatter nelle famore fatalities. Nintendo provò a riconquistare il terreno perduto rilasciando una loro versione di Mortal Kombat, ma essendo censurata, senza sangue e soprattutto senza fatalities, i giocatori scelsero in massa il prodotto della Sega: Sega stava diventando “più figa” di Nientendo (e anche gli spot che giravano in TV cercavano di far vedere come il Mega Drive fosse “figo” rispetto al NES o SNES)

Questi erano i tempi in cui lo slogan “Sega does what Ninentdon’t” divenne famoso.

Altre conversioni celebri e di successo furono Altered Beast (da non confondersi con la snervantemente lenta versione per Master System), Ghouls and Ghosts e Golden Axe. Dato che Nintendo aveva una policy restrittiva per goi sviluppatori (massimo 5 a compagnia senza la possibilità di fare porting su altre piattaforme), Sega si trovò a corto di titoli da convertire e dovette spingere molto su giochi proprietari. La loro risposta a The Legend of Zelda fu Phantasy Star, nata su Master system che ebbe su Mega Drive tre seguiti e opposero Alex Kidd e Wonder Boy ai platform di Nintendo. La vetta massima dell’incursione di Sega in territorio Nintendo fu probabilmente il rilascio di Castlevania: The New Generation, un gioco che se fosse stato rilasciato come titolo a se stante avrebbe sicuramente surclassato tutti (ma sfortunatamente per Sega il gioco Konami era già una pietra migliare sul NES).

Phantasy Star II

Ci sono almeno 16 giochi ad aver superato il milione di copie vendute:

  • Sonic the Hedgehog (15 milioni)
  • Sonic the Hedgehog 2 (6 milioni)
  • Disney’s Aladdin (4 milioni)
  • Sonic the Hedgehog 3 e Sonic & Knuckles (4 milioni)
  • NBA Jam (>1.93 milioni)
  • Mortal Kombat II (>1.78 milioni)
  • Street Fighter II′: Special Champion Edition (1.65 milioni)
  • Altered Beast (>1.4 milioni)
  • Mortal Kombat 3 (1.02 milioni)
  • Jurassic Park (>1 milione)
  • Ms. Pac-Man (>1 milione)
  • NFL ’98 (>1 milione)
  • NFL Football ’94 (>1 milione)
  • Sonic Spinball (>1 milione)
  • X-Men (>1 milione)
  • Mighty Morphin Power Rangers (1 milione)

The legacy

Mega drive has surely been the most important competitor against Nintendo for the supremacy in the early 90s. Releases three years before the SNES, had the time to build a strong and rather large fan base that gave Nintendo some hassle. Surely had more fortune in Europe that in North America, as its predecessor and, despite the defeat in the war against Nintendo, the Mega Drive/Genesis sold 29 millions of units against the 49 millions of the SNES: enough to earn Sega some money but too little to aspire for the dominance. Sega tried to breath new life in the console and extend its lifespan with a range of peripherals that were just dead ends: neither Sega Mega CD, neither Sega 32X neither the two together did manage to resurrect the console, destined to decline. The last effort to revive the console is in 1998 when Majesco released the Genesis 3 only in North America with a price tag of 49,90$, quickly cut at 19,90$. Another insuccess. The war between Ninendo and Sega virtually ends here: the successor of the SNES, ne Nintendo 64 was never a threat in the market where, on the other hand Sega was left out since with its Saturn never reached good sales figures. The marked was now dominated by Sony, the first company that made optical consoles mainstream. After the discontinuation of the Saturn and the insuccess of Dreamcast, so loved by its fans and so unlucky in both sales and timing, Sega definitely left the console marked. It will be back (kinda) this year, with the release of the Mega Drive Mini.


Il Mega Drive fu sicuramente il più fiero competitor di Nintendo per la supremazia nei primi anni ’90. Rilasciato tre anni prima dello SNES ebbe modo di contruirsi un vantaggio e una fan base abbastanza ampia da impensierire i rivali. Ebbe sicuramente più fortuna in Europa che in America così come il suo predecessore e, nonostante la sostanziale sconfitta rimediata nella guerra con Nintendo, il Mega Drive/Genesis vendette 29 milioni di unità contro i 49 dello SNES, abbastanza per far guadagnare la Sega ma troppo pochi per ambire al dominio. Sega tentò di dare nuova vita alla console e di prolungarne la durata con una serie di add-on che si rivelarono uno dopo l’altro un buco nell’acqua: nè il Sega Mega CD, nè il Sega 32X nè l’accoppiata tra i due riuscì a risollevare le sorti della console, ormai destinata al declino. L’ultimo tentativo di rianimare la console fu del 1998 quando la Majesco acquisì i diritti per commercializzare il Genesis 3, solo in Nord America con un prezzo di lancio di 49,90$, rapidamente tagliato a 19,90$. Un insuccesso. La guerra Nintendo-Sega essenzialmente finì qui: il successore dello SNES, il Nintendo 64 non si impose mai sul mercato, dove, d’altronde, rimase esclusa anche Sega che con il suo Saturn non riuscì ad intaccare minimamente le posizionio di vertici. Inoltre il mercato era ormai dominato dalla Sony, la prima compagnia che riuscì a far diventare mainstream il supporto ottico. Dopo la dismissione del Saturn e l’insuccesso del Dremcast, tanto amato dai fan quanto sfortunato nelle vendite e nel tempismo, Sega uscì definitivamente dal mercato delle console. Ci tornerà per modo di dire quest anno, con il rilascio del Mega Drive Mini.

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